作者:艾莎, BENJAMIN MUELLER

本月,在上海火车站的乘客,其中一人全身穿着防护服。 QILAI SHEN FOR THE NEW YORK TIMES

随着新冠疫情肆虐中国,全球各地的科学家都在寻找线索,探究这场疫情暴发对数亿中国人的健康、全球经济和疫情的未来发展将产生的深远影响。

但在中国政府不提供可靠信息的情况下,要判断全球人口第一大国的疫情规模和严重程度,堪称一场大型科学猜谜游戏。

在香港,一个研究团队仔细研究了北京五条地铁线路的乘客数据,以确定潜在的传播范围。在西雅图,一个建模团队试图对一份未经证实的政府泄露文件——其中详细介绍了中国卫生官员提供的病例数量——进行逆推还原,但没有成功。在英国,科学家正在对中国疫苗的效力进行评估。

任何来自中国的个人经历或社交媒体报告的情况——药品短缺、医院人满为患,火葬场不堪重负——都能给研究人员的模型提供依据。

他们都在努力了解同一件事:病毒在中国传播的速度有多快?有多少人正在死去?中国可能出现某种新的危险变异株吗?

12月,中国西南重庆市,重庆第五人民医院大堂里的新冠患者。

12月,中国西南重庆市,重庆第五人民医院大堂里的新冠患者。 NOEL CELIS/AGENCE FRANCE-PRESSE — GETTY IMAGES

随着科学家筛选各种不可靠的信息来源,他们正在为潜在灾难性后果做准备。除非采取新的预防措施,否则一些最坏情况的预估表明,未来四个月,新冠病毒在中国造成的死亡人数可能与美国在整个三年疫情期间的死亡人数相当。

由于没有令人满意的答案,一些国家开始限制中国旅客入境,尽管部分决策是基于毫无根据的恐惧或政治动机。美国、意大利和日本表示,他们将要求来自中国的旅客提供新冠阴性检测结果,理由是担心中国感染激增可能会制造更可怕的新变异株。

尽管研究人员和病毒学家表示,这些新措施很可能无助于遏制疫情传播,但这些政策反映了对疫情了解的有限。因为许多中国民众对奥密克戎亚型变异株几乎没有免疫力,科学家的模型往往都指向爆炸性的传播模式和高死亡率的结果。但即便是他们的估算也存在偏差。

香港研究人员本月在一项由中国疾控中心部分资助的研究中报告称,中国结束“新冠清零”政策可能导致的几种情况中,最悲观的结果就是在重新开放的最初几个月造成近100万人死亡。不过,该研究没有提供确切时间节点。

一个美国组织估计,如果中国不做社交距离的强制要求,到4月将有多达50万人死亡,到2023年底还会有100万人死亡。总部位于英国的分析公司Airfinity本周给出了一个更可怕的短期预测:到4月底,新冠死亡人数将达到170万。

直到本月,世界似乎对中国的病毒传播情况都还有相当清楚的认识。执政的共产党自豪地公布很少的每日感染和死亡数字,以此证明其严厉“新冠清零”政策的合理性。全国范围的封锁、隔离和大规模检测在很大程度上阻止了病毒的传播。

12月,厦门高崎国际机场,航空公司的工作人员在落地时进行旅客检查。

12月,厦门高崎国际机场,航空公司的工作人员在落地时进行旅客检查。 MARK R CRISTINO/EPA, VIA SHUTTERSTOCK

但到12月初,政府突然放弃“新冠清零”,将科学界基本蒙在鼓里。

“没有人,没有人能想到,”专注研究新发传染病的临床病毒学家薛达(Siddharth Sridhar)说。

预测疫情传播路径一直很困难。即使在英国这样有可靠数据的地方,预测结果也常与实际相去甚远。但科学家通常将报告的新冠死亡数视为可靠标尺,来确定疫情的潜在规模。

来自中国政府的数据不再可信。据官方统计,自12月1日以来,中国仅公布了12例新冠死亡。该国表示,将只统计感染直接导致的呼吸衰竭死亡病例,不会包括大量因新冠导致基础疾病加重或心脏肝脏衰竭的死亡。

专家表示,这种传播速度意味着死亡人数要高得多。上周一座城市报告了50万单日新增病例。另一座城市报告了100万。

还有迹象表明,官员正在对医生和殡仪馆施压,连与病毒相关的呼吸道死亡都不能被算为新冠死。

距离北京两小时车程的一家殡仪馆附近,一名男子将一具空棺材抬进一辆货车,殡仪馆挤满了人。

距离北京两小时车程的一家殡仪馆附近,一名男子将一具空棺材抬进一辆货车,殡仪馆挤满了人。 ASSOCIATED PRESS

北京一家私立医院的一名医生说,最近几天,他和同事在医院桌上发现了一张打印好的便条,要求他们“尽量不要写重症新冠肺炎造成的呼吸衰竭”为主要死因。《纽约时报》查看了这张纸条。

这名医生说,目前还不清楚这条信息是内部发出的,还是政府官员发出的。但中国社交媒体上也流传着类似的警告,告诫医生不要在死亡证明上“随意填写新冠”。

一些建模者甚至对政府官员泄露的病例数信息表示怀疑,这些数据一直被用来评估中国疫情的规模。最近在新闻报道和中国社交媒体上流传的一项估计,引用了国家卫生官员的数据,称在12月的前20天里,有2.5亿人被感染。

一些科学家表示,如此庞大的数据表明,中国要么数月来一直在压制数据,要么是在试图让疫情看起来已经达到顶峰。

“要么他们知道一些我们不知道的事情,”华盛顿大学健康指标与评估研究所所长克里斯托弗•默里说,“要么他们是在试图说,最糟糕的时候已经过去了。”

“我怀疑现在是后者,”他说,指的是中国试图让最糟糕的时期看起来已经过去。他说,中国似乎不太可能在几个月的时间里伪造数据而不引起怀疑。

周三,天津南开医院收治新冠患者。中国各地的城市都在努力应对感染人数激增、药品短缺以及医院病房和火葬场人满为患的问题。

周三,天津南开医院收治新冠患者。中国各地的城市都在努力应对感染人数激增、药品短缺以及医院病房和火葬场人满为患的问题。 NOEL CELIS/AGENCE FRANCE-PRESSE — GETTY IMAGES

中国在信息传递方面的大转变也让科学家的评估变得复杂。就在一个月前,中国国家控制的媒体还在警告病毒的危险。现在,它表示目前的奥密克戎变异株是温和的,疫情是可控的。

然而,科学家和公共卫生专家担心,奥密克戎毒株在其他地方看起来没有那么严重,这在很大程度上是因为这些地方的人口拥有大量免疫力,包括从过去的感染中获得的免疫力——这种情况在中国并不存在。科学家们担心,如果中国试图在不重新采取公共卫生措施或加大疫苗接种力度的情况下撑过暴发期,可能会有更多人不必要地死亡。

中国公众如何看待疫情威胁也将对疫情发展轨迹产生重要影响。科学家说,即使只是决定在短时间内开始采取更多的预防措施,也将带来很大的区别,决定了医院是能够治疗病情最严重的病人,还是完全不堪重负。

中国的疫苗接种率是另一个主要变量。虽然90%的人都接种过两次疫苗,但老年人的接种率要低得多。世界卫生组织表示,中国使用灭活病毒的疫苗,三次注射至关重要。

澳大利亚墨尔本莫纳什大学传染病建模专家詹姆斯•特劳尔说,对于以前注射过疫苗的人来说,加强针可以在不到两周的时间内产生额外保护。他指出,这个国家的规模意味着疫情不会同时蔓延到所有人,这给了一些地方更多时间,让更多人接种疫苗。

科学家们正在研究交通模式,以了解疫情传播的速度,但目前情况尚不清楚。

香港科学家在最近的研究中分析了北京几条地铁线路的乘客数据。他们说,这些信息表明,由于人们待在家里保护自己免受病毒感染,城市的流动性已降至较低水平。

“这似乎在某种程度上与人们实际上在采取预防措施的观念相悖,”他说。

12月,人们坐在上海静安区一家餐厅外。

12月,人们坐在上海静安区一家餐厅外。 HECTOR RETAMAL/AGENCE FRANCE-PRESSE — GETTY IMAGES

由于无从判断新冠病毒感染在中国变得有多么致命,许多科学家都依赖于与香港的比较。和中国一样,这块属于中国的领土在鼓励接种疫苗方面行动迟缓,因此奥密克戎于2022年初开始传播时,香港显得尤为脆弱。

一些模型假设,在疫情暴发的早期阶段,中国将经历与香港非常相似的感染病死率。当时,在奥密克戎病毒传播的几个月内,这个有750万人口的领土上有近一万人死亡。在有14亿人口的中国,死亡数字可能会高得多。

但也有重要的区别。中国老年人口的疫苗覆盖率高于香港病例激增之初的水平。

不过,根据各自暴发疫情的时间,中国的全民疫苗接种运动比香港早,这意味着疫苗接种效果减弱的时间更长。香港还提供了使用较新的mRNA技术的西方疫苗,而中国大陆则完全依赖效果较差的国产疫苗。中国部分地区的医院可能也更难应对激增的疫情。

12月在中国西南部贵州省进行疫苗接种。

12月在中国西南部贵州省进行疫苗接种。 AGENCE FRANCE-PRESSE — GETTY IMAGES

总体上缺乏明确性导致人们担心,疫情的规模可能为在中国传播的病毒——输入版奥密克戎病毒——创造更多机会,变异成更危险的毒株。

但科学家们对中国当前疫情会演变为这种情况持怀疑态度。

几个月前,在美国,与中国报告的变异株类似的病毒基本上被更具传染性、更难以捉摸的奥密克戎亚变异株所取代。在意大利要求对来自中国的旅行者进行检测后,它表示,它测序的第一批病例都是由意大利已经存在的奥密克戎变种引起的。欧盟卫生官员周四表示,对来自中国的游客进行筛查是不合理的。

“我们在国际上有大量的感染病例,”悉尼新南威尔士大学传染病专家詹姆斯•伍德说,他估计全球大多数人都感染了这种病毒。“这比中国一国的感染人数多得多。”


Zixu Wang、Joy Dong和Elisabetta Povoledo对本文有报道和研究贡献。艾莎(Alexandra Stevenson)是时报上海分社社长。欢迎在TwitterFacebook上关注她。Benjamin Mueller是一名健康与科学记者。此前他常驻伦敦,负责报道新冠疫情,他还曾报道纽约警察。欢迎在Twitter上关注他:@benjmueller。翻译:纽约时报中文网
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